На Востоке – в Египте и Палестине – первые монастыри появились еще в конце третьего – начале четвертого столетия. Но в Европе организованных по единому уставу монашеских общин не было вплоть до шестого века. В западных странах уход человека от мира имел, как правило, форму отшельничества. Родоначальником европейского монашества, то есть иноческих общежитий со своим единым внутренним уставом, считается преподобный Бенедикт Нурсийский. Русская православная Церковь называет его святой Венедикт, что в переводе с греческого означает «благословенный».

Некоторые светские историки говорят:

«Бенедикт Нурсийский лишь по стечению житейских обстоятельств оказался у истоков западного монашества».

Отчасти это правда. Но факт остается фактом: именно вокруг его загадочной личности в Италии возникли первые строгие обители.

Преподобный Бенедикт родился в 480 году близ городка Нурсии, что в Сабинских горах средней Италии. Была у Бенедикта и сестра-близнец по имени Схоластика, ставшая впоследствии прославленной святой.

Сабинские горные жители испокон веков отличались суровостью нрава и исключительной добросовестностью во всякой работе. Именно в этих традициях и воспитывали Бенедикта его родители – мелкие землевладельцы.

Когда Бенедикт стал юношей, отец сказал ему:

«Я хочу, чтобы ты вышел в люди. Ты не будешь пахать землю, как я. Так что вот тебе деньги, поезжай в Рим и выучись там на врача».

Но скромный и замкнутый Бенедикт не выдержал зрелищ разгульной студенческой жизни и попросту сбежал из Рима, куда глаза глядят. Беглец остановился в небольшой деревеньке. Но вскоре он понял, что хочет бежать вовсе не от столичной суеты, а от суеты вообще. Даже от суеты тихой деревни. В памяти Бенедикта всегда был пример его любимой сестры Схоластики, которая еще раньше посвятила себя Богу, поселившись при храме и исполняя там всякую работу. Бенедикт избрал другой путь: он ушел в безлюдные горы, где случайно наткнулся на некоего Романа, проводившего жизнь в молитвах и трудах. Бенедикт поведал Роману, что тоже хочет стать отшельником, и тот показал ему уединенную пещеру на вершине скалы. Святой Бенедикт прожил там три года, закаляясь духовно и физически. Он во всем старался подражать великим египетским пустынножителям. Хлеб и воду ему на веревке спускал Роман. Однако Роман в конце концов не выдержал и проговорился людям, что в уединенной пещере живет святой отшельник-чудотворец. И к Бенедикту потянулись паломники.

«Хотим увидеть какое-нибудь знамение от святого подвижника!»

А группа монашествующих из небольшого городка Виковаро позвала Бенедикта возглавить их маленькую общину и дать им устав. «Мои правила жизни вам не подойдут, братья». Так отговаривался Бенедикт. Но его все-таки упросили возглавить общину Виковаро. И очень скоро горько пожалели об этом. С первых дней своего начальствования Бенедикт ввел в общине строжайший пост, запретил братьям жить по своей воле. «Делать что бы то ни было можно только с моего благословения. Теперь вы будете жить своим трудом, копать огороды, а не бродить по окрестностям в поисках подаяния».

Обленившиеся монахи Виковаро люто возненавидели святого Бенедикта. Святитель Григорий Двоеслов сообщает такую историю.

«Не выдержав непривычной для них суровой жизни, братия задумали отравить святого Бенедикта. Они смешали яд с вином и дерзнули подать смертоносную чашу преподобному отцу во время обеда. Он же своею честною рукой сотворил над чашею крестное знамение и сосуд силою святого креста тотчас разбился, как от удара камнем».

Преподобный Бенедикт понял, что чаша была отравлена. Он призвал к себе братию и сказал безо всякой злобы, даже с улыбкой:

«О, чада мои! Да помилует вас милосердный Господь. Разве я не говорил вам, что мои нравы не подойдут к вашим?»

И вернулся обратно в свою пещеру на вершине скалы. Но слава святого Бенедикта была уже повсеместной. К его скале стали стекаться многие люди, желающие поселиться рядом с преподобным. Они строили себе кельи, и через несколько лет число братии преподобного Бенедикта столь умножилось, что он разделил всех иноков на 12 частей, и каждая вновь образованная община стала жить в отдельном монастыре. Начальниками этих обителей святой Бенедикт поставил своих самых опытных учеников. 

Был в тех краях некий авторитетный священнослужитель, и он жестоко позавидовал славе святого Бенедикта среди прихожан. Чтобы изгнать преподобного из тех мест, завистник принялся строить всяческие козни его монастырям. Не желая быть причиной раздора, святой Бенедикт с несколькими учениками удалился в Монте-Кассино – местечко неподалеку от Неаполя. Здешний помещик подарил преподобному участок земли и дал денег на строительство монастыря. Вскоре был воздвигнут храм во имя Иоанна Крестителя, появились хозяйственные постройки и братские корпуса, которые быстро заселились сотнями иноков. Девизом монастыря святой Бенедикт объявил принцип: «Молись и трудись».

Здесь, в Монте-Кассино, святой Бенедикт написал свой знаменитый Устав для западных монастырей. Этот замечательный документ, состоящий из 73 коротких главок и вступления, оставался непререкаемой нормой для всех монахов в Западной Европе на протяжении пяти веков. Практически во всех европейских странах, а затем и в Новом Свете, стали возникать бенедиктинские монастыри. Они считались и считаются очень строгими, хотя в сравнении с крайне суровыми правилами жизни восточного монашества устав святого Бенедикта относительно мягок.

«Главное средство достижения святости жизни – это принцип монашеского общежития, исполнение добродетелей смирения и послушания. Все имущество монастыря является общим, и никто из братьев не может иметь ничего своего. Но бедность монахов не означает бедности монастыря». В этом – основа устава святого Бенедикта.

Помимо осуществления полного суточного круга богослужений, монахи обязаны трудиться. А еще – учиться: постигать Священное Писание, сочинения отцов Церкви, жития святых. «Моя задача была сделать монастыри школами служения Господу». Так подытожил свой многолетний труд святой Бенедикт. Он отошел ко Господу в 547 году и похоронен в монастыре Монте-Кассино – в одной могиле со своей сестрой, святой Схоластикой, которая за несколько лет до кончины преподобного Бенедикта почувствовала приближение смерти и пришла умирать возле монастыря своего брата.