На службе в сочельник читается множество отрывков из Евангелия, в которых повествуется о Рождестве Христовом. Читаются пророчества о пришествии Христа из Ветхого Завета. Именно в этот день в церкви можно услышать: “В начале сотворил Бог небо и землю…”. Впервые поются и главные песнопения, прославляющие праздник.

В навечерие праздника в храме читаются Царские часы, вспоминаются ветхозаветные пророчества и события, имеющие отношение к рождению Иисуса Христа. Рождественские часы, в отличие от обычных, не присоединяются к другим службам, но представляют собой богослужебное последование, объединяющее 1-й, 3-й, 6-й и 9-й часы.. Служится это последование при открытых царских вратах на середине храма, где на аналое полагается Евангелие, пред началом часов износимое священником из алтаря. Уже в этих внешних особенностях совершения часов заключается глубокий смысл, обращающий души и сердца молящихся к духовному содержанию праздника. Открытые царские врата знаменуют открывшееся нам в Рождестве Христовом небо, изнесение Евангелия на средину храма – сошествие Христа Спасителя на землю. Наконец, каждение фимиамом пред Евангелием напоминает о ливане и смирне, принесенных Христу волхвами.

На рождественской вечерне не поется тропарь празднику. Но после отпуста утром в Сочельник по окончании Литургии и следующей за ней вечерней священнослужители выходят на середину храма и пред возжженной свечой славят родившегося Богомладенца – поют тропарь и кондак празднику: “Рождество Твое, Христе Боже наш” и “Дева днесь”.

Казалось бы, с этого момента и наступает праздник Рождества Христова. Однако на самом деле это не так. После славления по Уставу положена трапеза, носящая постный характер, на ней не разрешается даже вкушение рыбы. Это то самое сочиво. Его легко можно приготовить самостоятельно, либо дома вкусить простой постной еды (без рыбы).

Тропарь и кондак должны имеют заставить нас внутренне встрепенуться. Праздник еще не наступил, но вот-вот наступит. Этот трепет удивленной души уносит с собой христианин из храма в свою домашнюю церковь.

После возгласа священника слышится чтение покаянных псалмов великого повечерия еще раз свидетельствуя о том, что цель, к которой ведет нас Святая Церковь, состоит в том, чтобы мы встретили Христа, приняли Его в свое сердце и поклонились Ему. Только с пробуждением в наших душах покаянной веры можем мы надеяться, что вместе с волхвами и пастырями благовременно достигнем Божественного явления Христа, Сына Божия.

Заканчивается эта часть великим славословием, начинающимся словами ангельской песни “Слава в вышних Богу, и на земли мир, в человецех благоволение”. Таким образом, душа, пройдя чрез переживания ветхозаветных праведников, находит в своем сердце слова ангельского славословия, которые непосредственно приводят ее к прославлению Родившегося Христа. И как бы в ответ на это раскрываются царские двери и в предшествии свещеносцев священнослужители выходят в притвор храма при пении торжественной и ликующей стихиры: “Небо и земля днесь пророчески да возвеселятся, ангели и пророцы духовно да торжествуют, яко Бог во плоти явися сущим во тьме и сени седящим, рождейся от Девы”.

Предварение праздника до его наступления имеет место во время великого повечерия: трижды отверзаются царские врата; трижды чтение ветхозаветных псалмов прерывается торжественным праздничным пением. Сначала поются стихи “С нами Бог”, а затем, после чтения первого и второго Трисвятого, – тропарь и кондак празднику. Эти песнопения являются предварением праздничной радости.